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Frutas Unidas contra la democracia

¿Sabes de dónde viene la expresión “república bananera”? De los chanchullos que compañías de EE.UU. como United Fruits organizaba en los países caribeños productores de plátanos, donde tenían tanto poder que alzaban y derribaban sus gobiernos impunemente. La historia de United Fruits bien vale para una película, aunque seguro que no la rueda la Disney

platanos ecologicos La Palma

Plátanos verdes listos para cosechar

Los inicios de la Fiebre del plátano
La historia arranca en 1870, cuando el patrón de la goleta Télégraph, Lorenzo Dow Baker, cargó la bodega con plátanos para no regresar vacío a Boston. El plátano era entonces una golosina al increíble precio de 2 dólares por pieza, pero el viaje del Télégraph llamó la atención de Andrew Preston, que se dispuso a repetir la operación creando la Boston Fruit Company (1888) dispuesto a desbancar a la manzana como fruta más popular entre los yankees. Gracias a la Segunda Revolución Industrial y su impacto en las empresas –barcos frigoríficos, trabajo a escala, control del transporte y la distribución- lo logró, y a comienzos del siglo XX unos 65 millones de estadounidenses consumen plátanos regularmente surgiendo creaciones como el banana split. Desde entonces el negocio sólo se ha resentido con la II Guerra Mundial, cuando las flotas fueron enviadas al frente.

Frutas tropicales en La Boquería (Barcelona)

Frutas tropicales en La Boquería (Barcelona)

Las mejores tierras para las bananeras
Una de las claves del negocio fue adquirir las mejores tierras de los países productores del Caribe –más cercanos a EE.UU. que los asiáticos o africanos- a precios irrisorios. ¡Algunas haciendas eran mayores que estados como Rhode Island o Delaware! El rey de estas operaciones fue Minor Keith, que obtuvo en Costa Rica 8000.000 acres de tierra y exención de toda clase de impuestos a cambio de construir el ferrocarril –con derecho a 99 años de explotación- entre San José y Limón. Con todo, la compañía quebró y Keith tuvo que aliarse con Preston formando la United Fruit Company (1899).

plantación de platanos cuba

Plantación de plátanos (Cuba)

Las condiciones laborales en las plantaciones bananeras
La otra clave del negocio era los bajísimos salarios de los jornaleros, que en muchos casos se pagaban con vales canjeables en tiendas de United en vez de con dinero. Los trabajadores tenían prohibido asociarse o declarar huelgas, y no contaban con asistencia médica, seguros o vacaciones pagadas. Cuando un Gobierno como el de Arbenz en Nicaragua trataba de obtener mejoras –o exigía impuestos de exportación o sobre las tierras- era derribado por los marines o la CIA. En 1928 una huelga de 32.000 trabajadores en Ciénaga acabó con más de 1.000 muertos ametrallados por el Ejército tras convencer el embajador estadounidense al Gobierno colombiano del carácter subversivo de la protesta.

plantaciones de platano bajo plastico canarias

Plantación de plátanos en La Palma

Nacimiento de las republicas bananeras
Enunciada en 1823, la doctrina Monroe –“América, para los americanos”- había quedado obsoleta con la desaparición de las colonias españolas y portuguesas. Sin embargo, la Fiebre del plátano resucitó la doctrina a finales del XIX, entendida ahora como una legitimación para que Washington interviniese en los asuntos del resto de Estados americanos. Las invasiones de Nicaragua (1894) y Honduras (1912) están directamente relacionadas con la protección a las empresas bananeras. En 1918 la Casa Blanca actuó para liquidar las huelgas en las plantaciones de Panamá, Guatemala y Colombia. Como ves, acertó el escritor O. Henry al acuñar el término “república bananera” en 1905.

variedad plátano más común españa

La variedad Cavendish domina hoy el mercado mundial

El fin de United Fruits
Sin embargo tanto escándalo terminó por pasar factura a United Fruits, aunque si Washington le retiró su apoyo fue por sus actuaciones en casa, no en el extranjero. Condenada por prácticas monopolísticas, fue obligada a aceptar la competencia de empresas como Atlantic Fruit o Cuyamel, que termina adquiriendo. De nuevo acusada por monopolio en los 50, tiene que ceder sus contratos de exclusividad ferroviaria tras el golpe contra Arbenz. Además la competencia – sobre todo Standard Fruit, que transporta y vende la fruta en cajas- le gana terreno, y el mal de Panamá y la enfermedad de Sigatoka obligó a sustituir los plátanos Gros Michael por la variedad Cavendish, más pequeña y menos sabrosa. En el camino miles de trabajadores mueren o enferman por los pesticidas utilizados –Mezcla Burdeos y Nemagón-, agravando las denuncias de asociaciones ecologistas y de Derechos Humanos. El nuevo presidente se suicida al tener que aceptar un impuesto de ¡un dólar! por caja, pero el único giro de United ante tanto problema es cambiar su nombre por Chiquita.

En 2002 Chiquita entró en bancarrota tras reconocer su participación en el derribo de gobiernos legítimos de Centroamérica y el Caribe. Consiguió rehacerse, pero su reputación está definitivamente manchada para muchos consumidores. Es difícil encontrar sus plátanos en España, pero conviene no olvidar su historia si alguna vez los ves en el supermercado.

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3 comentarios el “Frutas Unidas contra la democracia

  1. Gustolatino
    21 julio, 2017

    Me encanta tu artículo, muchas gracias por publicarlo!

    • Hummus Sapiens
      21 julio, 2017

      Como siempre, un placer, Gustolatino. ¡Qué reconfortante este comentario viniendo desde un blog como el tuyo! Un saludo.

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